La Luna se arruga con la edad

La edad pasa factura a la Luna, que se está encogiendo a medida que su interior se enfría. En concreto, en unos cientos de millones de años ha adelgazado 50 metros, además de sufrir en su superficie una serie de arrugas en las que antes no se había reparado, según acaba de desvelar un estudio de la NASA publicado en la revista Nature Geoscience..La agencia estadounidense compara este proceso con el de una uva en su camino hasta convertirse en una pasa, aunque, a diferencia de la piel flexible de una uva, la corteza superficial de la Luna es frágil, por lo que se rompe a medida que la Luna se encoge, formando «fallas de empuje» donde una sección de la corteza se empuja hacia arriba sobre una parte vecina.«Nuestro análisis proporciona la primera evidencia de que estas fallas aún están activas y probablemente producen terremotos lunares a medida que la Luna continúa enfriándose y disminuyendo gradualmente», explica Thomas Watters, científico principal del Centro para Estudios Planetarios y de la Tierra en el Centro Nacional de Aire y Espacio del Smithsonian. Museo en Washington. «Algunos de estos terremotos pueden ser bastante fuertes, alrededor de cinco en la escala de Richter», añade.Estas escarpas de falla «se asemejan a pequeños acantilados con forma de escalones cuando se ven desde la superficie lunar, generalmente a decenas de metros (metros) de altura y se extienden por unas pocas millas (varios kilómetros)», detalla la NASA en un comunicado. De hecho, los astronautas Eugene Cernan y Harrison Schmitt tuvieron que zigzaguear su vehículo lunar sobre el acantilado de la escarpa de falla Lee-Lincoln durante la misión Apollo 17 que aterrizó en el valle de Taurus-Littrow en 1972.Watters es el autor principal de un estudio que analizó datos de cuatro sismómetros colocados en la Luna por los astronautas del Apolo utilizando un algoritmo o programa matemático, desarrollado para localizar ubicaciones de sismos detectadas por una red sísmica dispersa.Los astronautas colocaron los instrumentos en la superficie lunar durante las misiones Apollo 11, 12, 14, 15 y 16. El sismómetro Apollo 11 operó solo durante tres semanas, pero los cuatro restantes registraron 28 terremotos lunares poco profundos, del tipo que se espera que se produzcan por estas fallas, desde 1969 hasta 1977. Los temblores oscilaron entre aproximadamente 2 y aproximadamente 5 en la escala de Richter.Usando las estimaciones de ubicación revisadas del nuevo algoritmo, el equipo encontró que ocho de los 28 terremotos poco profundos estaban a 30 kilómetros (18.6 millas) de las fallas visibles en las imágenes lunares. Esto es lo suficientemente cerca como para atribuir tentativamente los terremotos a las fallas, ya que el modelado por el equipo muestra que esta es la distancia sobre la cual se espera que se produzca una fuerte sacudida, dado el tamaño de estas escarpas de fallas. Además, el nuevo análisis encontró que seis de los ocho terremotos ocurrieron cuando la Luna estaba en su apogeo o cerca de él, el punto más alejado de la Tierra en su órbita. Aquí es donde el esfuerzo de marea adicional de la gravedad de la Tierra provoca un pico en el esfuerzo total, lo que hace más probables los eventos de deslizamiento a lo largo de estas fallas.«Creemos que es muy probable que estos ocho temblores se produjeran debido a fallas que se deslizaban a medida que se acumulaba el estrés cuando la corteza lunar se comprimía por la contracción global y las fuerzas de marea, lo que indica que los sismómetros de Apollo registraron que la Luna se está reduciendo y la Luna aún está tectónicamente activa». dijo Watters.Los investigadores realizaron 10.000 simulaciones para calcular la posibilidad de que una coincidencia produjera tantos terremotos cerca de las fallas en el momento de mayor estrés. Ellos encontraron que es menos del 4 por ciento. Además, mientras que otros eventos, como los impactos de meteoroides, pueden producir terremotos, producen una firma sísmica diferente a los terremotos producidos por eventos de falla de falla.Otra evidencia de que estas fallas están activas, explica la NASA en su estudio, proviene de imágenes altamente detalladas de la Luna realizadas por la nave espacial Lunar Reconnaissance Orbiter (LRO) de la NASA. La cámara Lunar Reconnaissance Orbiter (LROC) ha detectado más de 3.500 escarpes de fallas. Algunas de estas imágenes muestran deslizamientos de tierra o rocas en la parte inferior de parches relativamente brillantes en las laderas de escarpas de fallas o terrenos cercanos.«Es realmente extraordinario ver cómo los datos de hace casi 50 años y de la misión LRO se combinaron para mejorar nuestra comprensión de la Luna, al tiempo que sugieren dónde deberían ir las misiones futuras al estudio de los procesos interiores de la Luna», dijo John Keller, científico del proyecto LRO. del Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA en Greenbelt, Maryland.No obstante, la Luna no es el único mundo en nuestro sistema solar que experimenta cierta contracción con la edad. «Mercurio tiene enormes fallas de empuje, de hasta 600 millas (1,000 kilómetros) de largo y más de una milla (3 kilómetros) de altura, que son significativamente más grandes en relación con su tamaño que las de la Luna, lo que indica que se redujo mucho más que la Luna», concluyen los científicos de la NASA.

Así es una de las estrellas más viejas

Un equipo internacional de científicos, liderado por la Universidad Politécnica de Cataluña BarcelonaTech (UPC) y el Instituto de Estudios Espaciales de Cataluña (IEEC), ha medido por primera vez los parámetros estelares de una clase de estrellas muy antiguas, conocidas como estrellas subenanas frías, en nuestra galaxia, la Vía Láctea.Estas estrellas son aparentemente muy parecidas a nuestro sol, pero su masa y su radio son más pequeños, ya que se formaron durante las primeras fases de la Vía Láctea. Y aquí está precisamente por qué las hacen tan interesantes para los astrónomos: porque contienen información importante sobre su estructura y evolución química.El trabajo, cuyos resultados se publican en la revista Nature Astronomy, se ha realizado en colaboración con investigadores de la Universidad de Sheffield, el Instituto de Astrofísica de Canarias (IAC), el Gran Telescopio Canarias (GTC) y los Observatorios Astronómicos Nacionales de la Academia de Ciencias de China.Según informa el IAC en un comunicado, cuando se formó la Vía Láctea, las primeras estrellas se componían principalmente de hidrógeno. En Astronomía, los elementos más pesados que el hidrógeno y el helio se consideran metales, y su presencia en una estrella determina su metalicidad. A medida que fue pasando el tiempo y las estrellas fueron muriendo, el contenido de estos metales en la Galaxia y en las nuevas estrellas que nacían fue aumentando. Por tanto, las estrellas viejas tienen una metalicidad menor que las más jóvenes.«Dado que las estrellas viejas pueden revelar información importante sobre la estructura y la evolución química de la Vía Láctea, es esencial que los astrónomos determinen sus parámetros estelares más básicos, como la masa y el radio», explica el investigador de la UPC y del IEEC Alberto Rebassa Mansergas, que ha dirigido el estudio.El problema es que las estrellas viejas son débiles y relativamente raras en los alrededores del Sol, por lo que se conocen pocas subenanas frías en nuestra vecindad solar. Actualmente, se han estimado los radios de 88 subenanas frías y las masas de solo seis. «Hasta ahora no se habían podido medir con precisión los valores de la masa y el radio de una misma subenana fría, lo que dejaba los estudios teóricos sobre estas estrellas sin poderse probar», recuerda el IAC.Los investigadores han encontrado la primera subenana fría en un sistema en el que dos estrellas se orbitan mutuamente; en este caso, se trata de una subenana fría y una enana blanca.El hallazgo ha sido posible gracias al uso por primera vez de una cámara lo suficientemente potente como para poder obtener mediciones precisas deparámetros estelares como la masa y el radio, el HiPERCAM, instalado en el Observatorio de Roque de los Muchachos (Garafía, La Palma), combinado con datos del instrumento X-Shooter del telescopio Unit 2 del Very Large Telescope (VLT) del Observatorio Europeo Austral (ESO), en Chile.Esta cámara puede tomar una fotografía cada milisegundo, a diferencia de otras cámaras que, normalmente, sólo toman una fotografía cada pocos minutos. Gracias a su alta velocidad de captura, HiPERCAM permite estudiar con un detalle sin precedentes objetos con rápidas variaciones de brillo, debido a fenómenos como eclipses y explosiones.Con estos valores, junto con la temperatura y la luminosidad de la estrella subenana fría, también obtenidas a partir de las observaciones, los autores fueron capaces de validar, por primera vez, la relación teórica entre la masa, el radio, la luminosidad y la temperatura de las estrellas más antiguas de nuestra galaxia.